Il ticchettio che produce una macchina per scrivere

monarch-pioneerVivere quando le persone possono “processare le parole”, immediatamente copiarle, e anche inviarle quasi ovunque nel mondo attraverso le linee telefoniche, possiamo trovare difficile credere che il precursore del word processor, la macchina per scrivere, è stata inventata poco più di un centinaio di anni fa.

La macchina per scrivere Blickensderfer è del 1895. Questo oggetto, una volta onnipresente in ogni ufficio, scuola e casa, seguì una lunga strada per il riconoscimento. La macchina per scrivere ha trovato l’accettazione solo quando i suoi promotori finalmente capirono chi sarebbe stato il suo più probabile utente. Prima che potesse verificarsi, tuttavia, i valori sociali che regolavano la corrispondenza personale e professionale dovevano cambiare e ammettere l’uso di un dispositivo meccanico al posto della penna.

La tecnologia e l’invenzione della macchina per scrivere

Le macchine per scrivere divennero tecnologicamente disponibili già nel XIV secolo. L’invenzione di almeno 112 tali macchine precedette il successo della macchina per scrivere Remington. Molti dei primi progetti ricevettero i brevetti, e diversi furono commercializzati su una base limitata. Il primo brevetto è stato rilasciato a Henry Mill, un ingegnere inglese, nel 1714. La prima primitiva macchina americana è stata brevettata nel 1829 da William Burt di Detroit. Fu l’inventore americano Christopher Latham Sholes a sviluppare la macchina che finalmente uscì sul mercato come la Remington, stabilendo l’idea moderna della macchina per scrivere. Il primo tentativo di Sholes a una macchina per scrivere era un pezzo grezzo fatto con le parti di una vecchia tabella, un pezzo circolare di vetro, un tasto telegrafico, un pezzo di carta carbone e un filo armonico. Ciò portò a un prototipo simile a un pianoforte giocattolo in apparenza, che è ora nel Museo Nazionale di Storia Americana della Smithsonian.

Nonostante l’importanza dei miglioramenti di Sholes alla macchina per scrivere Remington, le lavorazioni alle parti meccaniche durò alcuni anni, e solo alla fine del 1880 ci fu il suo incredibile successo a opera del suo sostenitore più fedele, James Densmore. Sotto sollecitazione di Densmore, Sholes migliorò la prima macchina grezza più volte. Densmore è stato il responsabile per il reclutamento del primo produttore della macchina di massa, E. Remington and Sons, di Ilion, New York, una società che aveva fatto denaro con gli armamenti durante la guerra civile ed era alla ricerca di nuovi prodotti per la fabbricazione.

Trovare un mercato

Il grande problema delle prime macchina per scrivere era trovare un mercato. Nessuno sapeva chi volesse acquistare una macchina per scrivere. Sholes pensava che i suoi più probabili clienti sarebbero stati i sacerdoti e gli uomini di lettere e sperava che l’interesse potesse quindi espandersi al grande pubblico. Né lui né Densmore vedevano l’utilità evidente della macchina per scrivere negli affari. Le condizioni economiche ristagnavano negli anni ’70 dell’Ottocento ed erano in parte responsabili di questa mancanza di lungimiranza di marketing. Le imperfezioni della macchina per scrivere erano l’altra difficoltà che ne impediva uno sviluppo di massa. E, cosa difficile da concepire oggi, gli Americani nel 1870 e 1880 erano profondamente a disagio con la strana nozione di “scrittura meccanica”. Era d’uso pensare che tutte le lettere fossero scritte in una scrittura a mano pulita, e gli uomini d’affari non facevano eccezione a questo requisito.

La risposta del XIX secolo a una lettera scritta a macchina era qualcosa come la nostra risposta alle email spazzatura! Inoltre, le firme digitate possono essere contraffatte. Alcune persone destinatarie di lettere digitate si arrabbiavano commentando sull’incapacità di leggere la grafia della macchina.

Un passo avanti si verificò con lo sviluppo del concetto di “gestione scientifica” nel 1880. Con la specializzazione del lavoro – le persone che scrivevano la corrispondenza, o quelle che tenevano la contabilità, ecc .– accettarono finalmente la macchina per scrivere. La gente fu pronta a rinunciare alla vecchia idea delle lettere commerciali che erano disciplinate dalle stesse regole delle lettere personali quando gli affari diventarono così grandi e impersonali che fu possibile il cambiamento.

Christopher Sholes, nel 1868 (anche se il brevetto fu registrato solo dieci anni dopo), a farnirci la “strana” disposizione delle lettere sulla tastiera, quella a cui, oggi, siamo stati abituati: lo stile QWERTY. Il nome deriva dalle prime sei lettere che compaiono sulla riga superiore, che lette così non sembrano avere molto senso. Ma perché sono disposte in questo modo? La leggenda vuole che la disposizione dei tasti della prima linea della tastiera Qwerty fosse stata impostata in modo che i venditori delle macchine per scrivere fossero in grado di trovare facilmente i tasti per scrivere “typewriter” (“macchina per scrivere” in inglese) durante le dimostrazioni! In realtà, la tastiera QWERTY sarebbe nata per rispondere a un problema tecnico delle primissime macchine da scrivere, o meglio di alcuni modelli (ne esistevano tantissimi, verso la fine dell’Ottocento), in cui i testi servivano a far scattare verso il foglio bacchette di metallo con in testa il carattere da imprimere, con un meccanismo che era ancora imperfetto, lento e facile a incepparsi. Capitava così, se il dattilografo era troppo bravo, che la macchina non stesse dietro alla sua velocità e si inceppasse in continuazione. La tastiera QWERTY nasceva quindi per rallentare il dattilografo e fare in modo che lettere che molto spesso vengono battute una dopo l’altra si trovino distanti l’una dall’altra: in questo modo è più difficile che si inceppino le due barrette.

Il cambiamento della macchina per scrivere

I cambiamenti della macchina per scrivere offrono la prova che la progettazione di un oggetto fabbricato riflette una complessa combinazione di valori sociali, bisogni economici, e motivazioni al profitto. La maggior parte delle apparecchiature per ufficio prima del 1940 era apertamente meccanica e industriale in apparenza. In tempi di difficoltà economiche, nel periodo della depressione mondiale della fine degli anni 1920 e 1930, gli uffici non avevano problemi ad attirare lavoratori, che avrebbero lavorato ovunque, in quasi tutte le condizioni, e con qualsiasi apparecchio. I primi cambiamenti nello stile della macchina per scrivere in realtà non è apparsa nelle macchine per ufficio, ma nelle portatili, che a partire dai primi anni 1930 furono semplificate e offerte in vari colori per incoraggiarne l’uso in casa.

Negli anni 1950 e 1960, l’intero ambiente dell’ufficio cambiò con più apparecchiature per ufficio. Dal 1950, quasi tutti i produttori di macchine per scrivere per ufficio presentavano le loro macchine in contenitori d’acciaio colorati che nascondevano il meccanismo e suggerivano una certa eleganza. Se le segretarie e i dattilografi dovevano essere al di sopra degli operai, era importante che le macchine per scrivere non sembrassero delle macchine, ma trasmettessero un’immagine rispettabile e meno opprimente.

La macchina per scrivere elettrica contribuì a far avanzare questa nuova immagine. Anche se i primi mezzi elettrici furono prodotti nel 1930, solo dal 1950 guadagnarono ampi consensi.

Quando è diventata obsoleta la macchina per scrivere?

Nel 1970 la macchina per scrivere cominciò a competere con la macchina per scrivere t IBM 60, una combinazione intelligente della tastiera della macchina per scrivere con il cervello di un computer. Il processo di scrittura lasciò che dattilografi potessero commettere errori per poi correggerli, o addirittura cambiare idea in modo così semplice che, invece, avrebbe richiesto una ribattitura senza fine su una macchina per scrivere tradizionale. Dal 1990 l’elaborazione dei testi diventò un altro programma (software) nei personal computer.

Eppure le macchine per scrivere hanno ancora un posto in alcune case e uffici. Alcune persone sono molto attaccate alle loro macchine per scrivere, con la stessa dedizione di alcuni utenti che usano la penna stilografica anziché una normale biro!

Nei 2011 ha chiuso i battenti in India la Godrej & Boyce, l’ultima azienda al mondo che produceva macchine per scrivere. Va definitivamente in pensione un’invenzione che ha dato grande lustro all’Italia (la prima macchina per scrivere fu ideata dal novarese Giuseppe Ravizza nel 1846 e una delle più celebri della storia, la mitica Lettera 22 fu realizzata dalla Olivetti a metà anni Cinquanta) e che ha radicalmente cambiato il modo di lavorare delle aziende nel XX secolo.

Forse non tutto è perduto. Da poco è nata la Hemingwrite, una macchina per scrivere digitale minimalista per la scrittura libera. Combina la semplicità di una macchina per scrivere con la tecnologia moderna come uno schermo di carta elettronica, connessa via Wi-Fi, salva i documenti con i servizi cloud, memorizza più di un milione di pagine, progettata per fare una cosa sola, ma farla eccezionalmente bene: scrivere.

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